Burbuja?: La demanda de coches eléctricos empuja los precios del litio a récords

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  • #370
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    Burbuja?: La demanda de coches eléctricos empuja los precios del litio a récords

    Impulsada por el aumento de las ventas de vehículos eléctricos en China, la fuerte subida de una materia prima clave para las baterías podría ralentizar la adopción de los vehículos eléctricos en todo el mundo.

    Esta rapid√≠sima visi√≥n de conjunto nos permite comprobar lo que ya sospech√°bamos: el sector tiene un perfil hiperespeculativo. Todas las se√Īales son rojas: valoraciones absurdas, cotizaciones parab√≥licas, ampliaciones de capital en serie, narrativas ¬ęf√°ciles¬Ľ, una clientela minorista repleta e invertida, fondos de cobertura en el capital, personas con informaci√≥n privilegiada que venden a estos precios, etc. Los signos no enga√Īan.

    Como ocurre con los metales enga√Īosamente ¬ęraros¬Ľ, debemos tener cuidado con los atajos f√°ciles como: ¬ęla llegada de los veh√≠culos el√©ctricos provocar√° una fuerte demanda de litio y metales estrat√©gicos, lo que har√° que los precios se disparen ante una oferta cada vez menor¬Ľ.

    A Mark Twain, ya en su época, le gustaba burlarse de la industria minera diciendo que una mina es un agujero con un mentiroso sentado en la cima.

    En un v√≠deo titulado la burbuja del litio, lo que no te cuentan del coche el√©ctrico, Euronews explica (ver m√°s abajo) que todo el mundo se suma a la carrera por la extracci√≥n del litio (el llamado oro blanco), pero se encuentra en estado cr√≠tico. No es suficiente para suplir este modelo energ√©tico y tecnol√≥gico basado en la electricidad que se quiere implantar seg√ļn los expertos consultados por Euronews.

    Para analizar la situación han consultado a dos expertos. Los expertos nos explicarán por qué nos tenemos que replantear el actual modelo de consumo y nos advertirán de las consecuencias de no hacer nada.

    También nos hablarán de las dificultades que tienen este tipo de materiales para convertirse en una alternativa a los combustibles, de su impacto ambiental y de los problemas que hay ahora mismo para que el litio pueda ser reciclado.

    #372
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    Mientras la carrera por los coches eléctricos agita las cadenas de suministro, la demanda de materias primas para fabricar las baterías necesarias para su uso es objeto de tensiones geopolíticas y resuena con una impresionante especulación en torno al precio del litio, ahora llamado oro blanco (por oposición al oro negro, el petróleo).

    Se dice en el vídeo que van a contarles cómo el mundo se está agarrando a un clavo ardiendo con la transición energética para intentar hacer frente al abandono de los combustibles fósiles. Ese clavo ardiendo es el modelo de transición energética basado en el coche eléctrico y en las renovables.

    Porque ahora mismo los materiales que se necesitan para poder hacer frente a ese nuevo modelo están en estado crítico y se torna imposible poder cambiar un modelo por otro.

    #373
    International
    Superadministrador

    Mientras la carrera por los coches eléctricos agita las cadenas de suministro, la demanda de materias primas para fabricar las baterías necesarias para su uso es objeto de tensiones geopolíticas y resuena con una impresionante especulación en torno al precio del litio, ahora llamado oro blanco (por oposición al oro negro, el petróleo).

    Se dice en el vídeo que van a contarles cómo el mundo se está agarrando a un clavo ardiendo con la transición energética para intentar hacer frente al abandono de los combustibles fósiles. Ese clavo ardiendo es el modelo de transición energética basado en el coche eléctrico y en las renovables.

    Porque ahora mismo los materiales que se necesitan para poder hacer frente a ese nuevo modelo están en estado crítico y se torna imposible poder cambiar un modelo por otro.

    #374
    International
    Superadministrador

    Un mercado en auge

    El litio es el tercer √°tomo m√°s peque√Īo de la tabla peri√≥dica de los elementos. Es un metal alcalino que se utiliza para fabricar pilas recargables y de alto voltaje (m√°s del 70% de su uso en todo el mundo). Tambi√©n se utiliza para fabricar lubricantes y aleaciones especiales, para tratar el aire contaminado por di√≥xido de carbono, en las industrias metal√ļrgica, nuclear, qu√≠mica fina, del caucho y termopl√°stica. Hoy nos centraremos en su uso en las bater√≠as. Aqu√≠ es donde reside su mayor potencial y donde se centra toda la atenci√≥n en estos momentos.

    El litio no existe en estado nativo en el medio natural, sino sólo en forma de compuestos iónicos. Se extrae de rocas de tipo pegmatita, arcillas o salmueras. A partir de estos concentrados mineros extraídos, se utiliza generalmente la técnica de electrólisis de sales fundidas para obtener un metal industrial.

    El USGS (Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos) estima que las reservas mundiales probadas rondar√°n los 22 millones de toneladas a finales de 2021, con unos recursos identificados (pero no probados) de m√°s de 89 millones de toneladas. La mayor√≠a de estas reservas probadas se encuentran en un pu√Īado de pa√≠ses representados por Chile (42%), Australia (26%), Argentina (10%), China (7%) y Estados Unidos (3,4%).

    Todos los indicios convergen hacia la hipótesis de una burbuja especulativa bastante típica de lo que observamos en la industria minera. En este sentido, el caso del litio es bastante similar al de las tierras raras.

    El alza bastante reciente de los precios del litio (medido aquí con el precio del carbonato de litio comercializado en China) es bastante impresionante. Entre junio de 2020 y octubre de 2022, el precio pasó de unos 50.000 CNY a algo menos de 600.000 CNY por tonelada de carbonato de litio. En la historia, este tipo de subida de los precios de las materias primas siempre acaba cayendo como un suflé.

    La narrativa de esta burbuja especulativa es la siguiente: ¬ęEl coche el√©ctrico sustituir√° al de gasolina. Se necesita una media de 5 kg de litio para fabricar las bater√≠as de un coche el√©ctrico. As√≠ que haciendo proyecciones simplistas con el crecimiento de su uso, llegamos a una demanda mundial que podr√≠a multiplicarse por cuatro o por seis de aqu√≠ a 2030¬Ľ. Y zas, as√≠ es como se crea una burbuja.

    #375
    International
    Superadministrador

    El litio: ¬ŅLa burbuja especulativa del oro blanco?

    Lo que es importante entender es que, al igual que las tierras raras, que son materiales raros sólo de nombre, el litio es un metal abundante en la corteza terrestre. La oferta se comprime episódicamente, generalmente sin gravedad, no por la escasez del recurso sino por la falta de infraestructuras de extracción y refinado, que son costosas y contaminantes.

    Cuando se dan estas circunstancias, provocan subidas de precios moderadas pero lo suficientemente atractivas como para que los productores estén dispuestos a invertir más en sus esfuerzos de extracción y refinado; como esto plantea pocas dificultades técnicas, la producción adicional llega inmediatamente al mercado y el precio del metal se ajusta en consecuencia. Esta es la razón por la que el precio del litio suele ser estable y poco volátil.

    Pero en los √ļltimos meses se ha producido una ¬ęnarrativa¬Ľ que ha provocado una aut√©ntica explosi√≥n de los precios. Dado que el litio es esencial para la fabricaci√≥n de bater√≠as de veh√≠culos el√©ctricos, ¬ęl√≥gicamente¬Ľ se espera que la demanda aumente exponencialmente, un aumento al que los dos principales pa√≠ses productores, Chile y Australia (‚ÖĒ de la producci√≥n mundial), tardan en ajustar sus capacidades. As√≠ pues, estos dos pa√≠ses lo est√°n haciendo o bien voluntariamente, para extraer los m√°ximos ingresos de sus respectivas industrias mineras, o bien por razones pol√≠ticas, ya que los grandes proyectos mineros ya no son populares en Chile, ni siquiera en Australia, que es hiperdependiente de China.

    Temiendo una recesi√≥n en China, los grupos mineros australianos han frenado sus inversiones de crecimiento, lo que ha provocado una explosi√≥n del precio del metal blanco. Pero, ¬Ņhasta cu√°ndo? Probablemente no por mucho tiempo, porque a estos precios la recompensa por embolsarse enormes beneficios es tan grande que los productores no deber√≠an tardar en ponerse al d√≠a con la demanda..

    #376
    International
    Superadministrador

    Información relacionada:

    Así que, para recapitular :

    1-En realidad, el litio es abundante: sólo hay que ir a buscarlo.
    2-Al igual que las tierras raras, lo costoso y complicado no es la extracción, sino el refinado y la transformación para aplicaciones industriales: más que una actividad minera, estamos ante una actividad química especializada.

    #377
    International
    Superadministrador

    An√°lisis de los principales actores

    Por curiosidad, echemos un vistazo a la din√°mica financiera de los cinco principales productores de litio cotizados en Estados Unidos.

    Corporación Albemarle
    Albemarle nunca ha generado beneficios en efectivo (flujo de caja libre) para sus accionistas en los √ļltimos diez a√Īos (eso es mucho tiempo). Todo el dinero se ha gastado en capex (gastos de capital) y adquisiciones. Hasta ahora, no ha habido un retorno tangible de la inversi√≥n (ROI). De hecho, los ingresos han crecido muy modestamente durante estos largos a√Īos. Los beneficios contables son en gran medida ciencia ficci√≥n, ya que las inversiones superan con creces las amortizaciones. De paso, hay que se√Īalar que la deuda neta ha aumentado mucho durante este periodo.

    La direcci√≥n parece bastante l√ļcida sobre el hecho de que las condiciones actuales del mercado son rid√≠culas, ya que aprovech√≥ la oportunidad para realizar una gran ampliaci√≥n de capital (un signo seguro en esta industria). El accionariado es institucional y fragmentado, y los iniciados est√°n vendiendo sus acciones como locos a los precios actuales. En resumen, a evitar a primera vista.

    Lithium Americas Corporation
    Se trata aqu√≠ de un actor puramente prospectivo, a diferencia de Albemarle, que s√≠ tiene un negocio operativo probado. Lithium Americas Corporation tiene varios yacimientos en Estados Unidos y Argentina (ya sabemos c√≥mo acaban los proyectos mineros en Argentina) en fase de desarrollo. A primera vista, se trata de una situaci√≥n especulativa. Los tres primeros accionistas son un grupo chino, un fondo de cobertura de Londres y otro de Singapur. Estos aspectos destacados, m√°s el nombre (¬ęLithium Americas¬Ľ), llaman la atenci√≥n de los desprevenidos. Est√°bamos a punto de olvidarlo, pero tambi√©n han realizado grandes ampliaciones de capital gracias a la man√≠a del momento.

    Piamonte Lithium
    Al igual que su competidora Lithium Americas, Piedmont Lithium tambi√©n es puramente prospectiva, a√ļn en fase de desarrollo, pero tiene yacimientos concentrados en Estados Unidos, concretamente en Carolina del Norte y Tennessee. Es bueno estar en una jurisdicci√≥n m√°s segura, pero que conste que es extremadamente dif√≠cil obtener permisos para explotar minas en Estados Unidos. Tambi√©n aqu√≠ la propiedad es heterog√©nea, repartida entre particulares, fondos de cobertura desconocidos y estructuras offshore.

    Corporación Livent
    Al igual que Albemarle, Livent tiene un historial operativo probado y experiencia en el refinado, pero sus resultados operativos y financieros son vol√°tiles y decepcionantes. El grupo no genera un perfil de flujo de caja libre. De momento, incluso est√° quemando 50 millones de d√≥lares al a√Īo de media en sus seis a√Īos de historia. Lo ha compensado recaudando 800 millones de d√≥lares.

    A nivel accionarial, encontramos muchos inversores institucionales (gestores de √≠ndices), una t√≠pica ¬ęempresa sin propietario¬Ľ como desgraciadamente encontramos muchas hoy en d√≠a. Estas empresas indexadas no suelen participar en las juntas generales y no se implican mucho en el respeto de sus derechos como accionistas.

    Los recursos se concentran en Canadá y Argentina (como hemos dicho, Sudamérica no es el lugar más seguro). Las bases de fabricación están en Estados Unidos, China e India. Y dos tercios de la facturación se realizan en Asia (y por tanto en China, lo que representa un riesgo geopolítico importante). Bandera roja de nuevo aquí: los insiders están vendiendo agresivamente a este precio.

    Sociedad Química y Minera de Chile S.A
    Sociedad Qu√≠mica y Minera de Chile, o SQM, es seguramente la mejor de las cinco. Aqu√≠ tenemos un historial operativo m√°s completo porque SQM es un actor de referencia en la industria. SQM es un gran productor de litio y productos relacionados, pero no un actor puro: es un grupo qu√≠mico diversificado. La empresa tiene un historial probado de rentabilidad, pero los resultados son en general bastante vol√°tiles, lo que es t√≠pico del sector minero. Cabe se√Īalar que en la √ļltima d√©cada, el grupo ha generado 3.000 millones de d√≥lares en flujo de caja libre, lo que es un buen dato.

    Pero, ¬Ņes razonable pagar un valor de empresa (VE) de 27.000 millones de d√≥lares? Significa que tardar√≠a 90 a√Īos con una producci√≥n equivalente en recuperar su inversi√≥n. Como puede ver, se trata de una inversi√≥n poco razonable. Por supuesto, el activo es estrat√©gico y pr√°cticamente no reproducible, pero sigue siendo una exageraci√≥n de los precios en todo el sector.

    El a√Īo pasado, el grupo complet√≥ una gran ampliaci√≥n de capital de 1.100 millones de d√≥lares. En la √ļltima d√©cada, SQM ha devuelto m√°s dividendos que beneficios ha obtenido. De ah√≠ un aumento significativo de la deuda. Esto nunca es una buena se√Īal. Aunque el balance siga siendo muy bueno, no estamos en absoluto en el modelo de un productor de materias primas hiperapalancado.

    Adem√°s, desgraciadamente tambi√©n hay muchos fondos especulativos en el capital, otra se√Īal que no enga√Īa en cuanto al riesgo de burbuja especulativa de todo el sector.

    SQM parece ser el √ļnico buen alumno, pero (muy) caro. Albemarle tambi√©n puede ser ¬ęleg√≠tima¬Ľ, pero no est√° ganando dinero de forma sostenible, al menos de momento. Por supuesto, si estos nuevos precios estratosf√©ricos del litio se convierten en la norma en el futuro, estos actores ser√°n m√°s rentables que en el pasado. Pero ya sabemos lo que ocurre con la ¬ęnueva normalidad¬Ľ en los mercados.

    #380
    International
    Superadministrador

    ¬ŅExiste actualmente suficiente litio para satisfacer las demandas del mercado de los coches el√©ctricos?

    Aunque el mundo tiene suficiente litio para impulsar la revolución de los vehículos eléctricos, no es tanto una cuestión de cantidad como de accesibilidad. La Tierra tiene aproximadamente 88 millones de toneladas de litio, pero sólo una cuarta parte es económicamente viable de extraer como reservas.

    • Esta respuesta fue modificada hace 1 d√≠a, 17 horas por International.
    #381
    International
    Superadministrador

    ¬ŅQu√© pa√≠s tiene m√°s litio sin explotar? ¬ŅDe d√≥nde procede el litio?

    Con 8 millones de toneladas, Chile posee las mayores reservas de litio conocidas del mundo. Esto sit√ļa al pa√≠s sudamericano por delante de Australia (2,7 millones de toneladas), Argentina (2 millones de toneladas) y China (1 mill√≥n de toneladas). Dentro de Europa, Portugal posee cantidades menores de la valiosa materia prima.

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