Respuesta a: Burbuja?: La demanda de coches eléctricos empuja los precios del litio a récords

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Análisis de los principales actores

Por curiosidad, echemos un vistazo a la dinámica financiera de los cinco principales productores de litio cotizados en Estados Unidos.

Corporación Albemarle
Albemarle nunca ha generado beneficios en efectivo (flujo de caja libre) para sus accionistas en los últimos diez años (eso es mucho tiempo). Todo el dinero se ha gastado en capex (gastos de capital) y adquisiciones. Hasta ahora, no ha habido un retorno tangible de la inversión (ROI). De hecho, los ingresos han crecido muy modestamente durante estos largos años. Los beneficios contables son en gran medida ciencia ficción, ya que las inversiones superan con creces las amortizaciones. De paso, hay que señalar que la deuda neta ha aumentado mucho durante este periodo.

La dirección parece bastante lúcida sobre el hecho de que las condiciones actuales del mercado son ridículas, ya que aprovechó la oportunidad para realizar una gran ampliación de capital (un signo seguro en esta industria). El accionariado es institucional y fragmentado, y los iniciados están vendiendo sus acciones como locos a los precios actuales. En resumen, a evitar a primera vista.

Lithium Americas Corporation
Se trata aquí de un actor puramente prospectivo, a diferencia de Albemarle, que sí tiene un negocio operativo probado. Lithium Americas Corporation tiene varios yacimientos en Estados Unidos y Argentina (ya sabemos cómo acaban los proyectos mineros en Argentina) en fase de desarrollo. A primera vista, se trata de una situación especulativa. Los tres primeros accionistas son un grupo chino, un fondo de cobertura de Londres y otro de Singapur. Estos aspectos destacados, más el nombre («Lithium Americas»), llaman la atención de los desprevenidos. Estábamos a punto de olvidarlo, pero también han realizado grandes ampliaciones de capital gracias a la manía del momento.

Piamonte Lithium
Al igual que su competidora Lithium Americas, Piedmont Lithium también es puramente prospectiva, aún en fase de desarrollo, pero tiene yacimientos concentrados en Estados Unidos, concretamente en Carolina del Norte y Tennessee. Es bueno estar en una jurisdicción más segura, pero que conste que es extremadamente difícil obtener permisos para explotar minas en Estados Unidos. También aquí la propiedad es heterogénea, repartida entre particulares, fondos de cobertura desconocidos y estructuras offshore.

Corporación Livent
Al igual que Albemarle, Livent tiene un historial operativo probado y experiencia en el refinado, pero sus resultados operativos y financieros son volátiles y decepcionantes. El grupo no genera un perfil de flujo de caja libre. De momento, incluso está quemando 50 millones de dólares al año de media en sus seis años de historia. Lo ha compensado recaudando 800 millones de dólares.

A nivel accionarial, encontramos muchos inversores institucionales (gestores de índices), una típica «empresa sin propietario» como desgraciadamente encontramos muchas hoy en día. Estas empresas indexadas no suelen participar en las juntas generales y no se implican mucho en el respeto de sus derechos como accionistas.

Los recursos se concentran en Canadá y Argentina (como hemos dicho, Sudamérica no es el lugar más seguro). Las bases de fabricación están en Estados Unidos, China e India. Y dos tercios de la facturación se realizan en Asia (y por tanto en China, lo que representa un riesgo geopolítico importante). Bandera roja de nuevo aquí: los insiders están vendiendo agresivamente a este precio.

Sociedad Química y Minera de Chile S.A
Sociedad Química y Minera de Chile, o SQM, es seguramente la mejor de las cinco. Aquí tenemos un historial operativo más completo porque SQM es un actor de referencia en la industria. SQM es un gran productor de litio y productos relacionados, pero no un actor puro: es un grupo químico diversificado. La empresa tiene un historial probado de rentabilidad, pero los resultados son en general bastante volátiles, lo que es típico del sector minero. Cabe señalar que en la última década, el grupo ha generado 3.000 millones de dólares en flujo de caja libre, lo que es un buen dato.

Pero, ¿es razonable pagar un valor de empresa (VE) de 27.000 millones de dólares? Significa que tardaría 90 años con una producción equivalente en recuperar su inversión. Como puede ver, se trata de una inversión poco razonable. Por supuesto, el activo es estratégico y prácticamente no reproducible, pero sigue siendo una exageración de los precios en todo el sector.

El año pasado, el grupo completó una gran ampliación de capital de 1.100 millones de dólares. En la última década, SQM ha devuelto más dividendos que beneficios ha obtenido. De ahí un aumento significativo de la deuda. Esto nunca es una buena señal. Aunque el balance siga siendo muy bueno, no estamos en absoluto en el modelo de un productor de materias primas hiperapalancado.

Además, desgraciadamente también hay muchos fondos especulativos en el capital, otra señal que no engaña en cuanto al riesgo de burbuja especulativa de todo el sector.

SQM parece ser el único buen alumno, pero (muy) caro. Albemarle también puede ser «legítima», pero no está ganando dinero de forma sostenible, al menos de momento. Por supuesto, si estos nuevos precios estratosféricos del litio se convierten en la norma en el futuro, estos actores serán más rentables que en el pasado. Pero ya sabemos lo que ocurre con la «nueva normalidad» en los mercados.