Respuesta a: Burbuja?: La demanda de coches eléctricos empuja los precios del litio a récords

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Un mercado en auge

El litio es el tercer √°tomo m√°s peque√Īo de la tabla peri√≥dica de los elementos. Es un metal alcalino que se utiliza para fabricar pilas recargables y de alto voltaje (m√°s del 70% de su uso en todo el mundo). Tambi√©n se utiliza para fabricar lubricantes y aleaciones especiales, para tratar el aire contaminado por di√≥xido de carbono, en las industrias metal√ļrgica, nuclear, qu√≠mica fina, del caucho y termopl√°stica. Hoy nos centraremos en su uso en las bater√≠as. Aqu√≠ es donde reside su mayor potencial y donde se centra toda la atenci√≥n en estos momentos.

El litio no existe en estado nativo en el medio natural, sino sólo en forma de compuestos iónicos. Se extrae de rocas de tipo pegmatita, arcillas o salmueras. A partir de estos concentrados mineros extraídos, se utiliza generalmente la técnica de electrólisis de sales fundidas para obtener un metal industrial.

El USGS (Servicio Geol√≥gico de Estados Unidos) estima que las reservas mundiales probadas rondar√°n los 22 millones de toneladas a finales de 2021, con unos recursos identificados (pero no probados) de m√°s de 89 millones de toneladas. La mayor√≠a de estas reservas probadas se encuentran en un pu√Īado de pa√≠ses representados por Chile (42%), Australia (26%), Argentina (10%), China (7%) y Estados Unidos (3,4%).

Todos los indicios convergen hacia la hipótesis de una burbuja especulativa bastante típica de lo que observamos en la industria minera. En este sentido, el caso del litio es bastante similar al de las tierras raras.

El alza bastante reciente de los precios del litio (medido aquí con el precio del carbonato de litio comercializado en China) es bastante impresionante. Entre junio de 2020 y octubre de 2022, el precio pasó de unos 50.000 CNY a algo menos de 600.000 CNY por tonelada de carbonato de litio. En la historia, este tipo de subida de los precios de las materias primas siempre acaba cayendo como un suflé.

La narrativa de esta burbuja especulativa es la siguiente: ¬ęEl coche el√©ctrico sustituir√° al de gasolina. Se necesita una media de 5 kg de litio para fabricar las bater√≠as de un coche el√©ctrico. As√≠ que haciendo proyecciones simplistas con el crecimiento de su uso, llegamos a una demanda mundial que podr√≠a multiplicarse por cuatro o por seis de aqu√≠ a 2030¬Ľ. Y zas, as√≠ es como se crea una burbuja.